Sclérose en plaques : tout savoir

La sclérose en plaques (SEP) est une maladie inflammatoire touchant le système nerveux central (cerveau et moelle épinière).

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Définition de la Sclérose en plaques

Qu'est-ce que la SEP ?

La SEP se caractérise par le développement d’une réaction inflammatoire contre la myéline du système nerveux central, la myéline constituant la gaine isolante protégeant les fibres nerveuses dans le cerveau et la moelle épinière. Elle affecte également les prolongements des cellules nerveuses (axones) qui constituent ces fibres.
 
La maladie commence le plus souvent par une poussée au cours de laquelle signes et symptômes apparaissent rapidement puis disparaissent en totalité ou en partie. Elle peut se reproduire à plus ou moins brève échéance, une ou plusieurs fois. Les symptômes sont variés : visuels, moteurs, sensitifs, urinaires, cognitifs et dépendent de la localisation des lésions dans la substance blanche du système nerveux central.

Une maladie chronique, auto-immune mais pas héréditaire

Il s’agit d’une maladie chronique, c'est-à-dire qu’une fois contractée elle va accompagner le patient tout au long de sa vie, vie du patient qui sera d’ailleurs d’une longévité normale. La maladie est généralement diagnostiquée chez le jeune adulte, entre 25 et 35 ans. Des symptômes ou « poussées » pourront apparaître tout au long de la vie du patient.
 
La sclérose en plaques n’est pas une maladie héréditaire. Cependant, il existe des facteurs génétiques favorables à son développement, sous l’influence d’autres facteurs comme les facteurs environnementaux. 
 
En revanche, la SEP est considérée comme une maladie auto-immune : le système de défense censé protéger le patient des agressions extérieures, se retourne contre ses propres cellules et les attaque pour des raisons qui restent encore à déterminer par les chercheurs.  Cette attaque contre ses propres cellules par le système de défense se traduit par une atteinte des gaines de myéline (processus de démyélinisation) entourant les axones des neurones au niveau du cerveau et de la moelle épinière. 

Les symptômes de la SEP

Les symptômes de la sclérose en plaques sont variables d’un patient à l’autre et dépendent des zones touchées par la démyélinisation. Les lésions des gaines de myéline peuvent entraîner des perturbations motrices, sensitives et cognitives. On peut ainsi observer des troubles visuels, de la sensibilité, de la motricité, une fatigue importante ou encore des douleurs. A plus ou moins long terme, ces lésions des gaines de myéline peuvent entraîner un handicap irréversible.
 
La sclérose en plaques est une maladie extrêmement hétérogène d’un patient à l’autre, compte tenu de la variété des symptômes et de son évolution imprévisible. Les traitements disponibles à ce jour ne permettent pas de guérir, mais ils permettent de limiter voir réduire à néant les poussées dans les formes récurrentes-rémittentes. En revanche, ils ne sont pas efficaces sur les formes progressives de la maladie. Dans les formes progressives de la maladie, des molécules en cours d'étude constituent un espoir pour les patients. La cortisone est le traitement référence en cas de poussée inflammatoire et des traitements de fond sont utilisés pour moduler l’activité du système immunitaire.

Les chiffres de la SEP en France

Les trois quarts des patients atteints de sclérose en plaques sont des femmes. La pathologie touche aujourd'hui 100 000 personnes en France, dont 700 enfants. 2 500 nouveaux cas sont diagnostiqués chaque année.

La SEP constitue la première cause de handicap sévère non traumatique du jeune adulte.

J'ai une SEP

Les atteintes et complications de la SEP entraînent un impact fort sur la vie quotidienne du patient qui doit adapter sa vie professionnelle et personnelle, surtout, le plus souvent, à un âge où l'on construit des projets d'avenir. Par exemple, les périodes de fatigue importante ou encore les troubles de l'équilibre peuvent rendre impossible, au moins temporairement, l'exercice d'une activité professionnelle. Au quotidien, les relations avec son conjoint sont aussi bouleversées par la maladie. Cela demande au couple de communiquer et aux proches de prendre le temps d'écouter et de parler avec le patient. Pour faire face à ces bouleversements dans le quotidien, il peut ainsi être très utile pour les patients touchés par la SEP d’en parler avec d’autres patients ou des proches. 

Egalement, la SEP est une maladie pour laquelle les traitements, nombreux et parfois lourds, évoluent. L'avis des autres patients sur leur vécu par rapport au traitement peut aider, avec l'avis du médecin, à mieux vivre et à mieux observer son traitement.

Source : INSERM

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